10.06.2012

後設理論、後設貴人、後設實習生

(這張棒到我都要流淚的插圖出自駐站畫師黃菌,你可以在FB看到她的其它作品

「後設」(meta)這個詞不單單在哲學文本出現,也在其它學科和評論中出現。若你剛好讀了這類東西,可能會驚訝於「後設」的登場面貌是如此多樣龐雜。當你有這種感覺,恭喜你,你對詞彙歧義的敏銳度高於一般人。若你尚未邂逅此困擾,本文會使你在將來遇見「後設」的時候表現得更鎮定。

通常,「後設」在討論中的現身,意味著你身在研討會、課程現場,或者即將被捲入那種你不能再一邊看電視一邊隨便應應的對答。下面是兩個這類令人痛苦的例子:

科學哲學

「拉卡托斯的科學研究綱領不僅可以應用在科學理論上,也可以後設地應用在科學哲學理論上。」

有些科學哲學家相信自己的任務是為科學理論的合理性找出判準,儼然有種「我們來指導科學」的意味。科學哲學家建立許多科學哲學理論,指出科學理論需要具備的條件。然而你可以想像不滿的科學家抗議:所以你們現在是要監督我們是不是?那誰來監督你們?有人提供一個超級方便的方案:科學哲學由科學哲學來監督:當然,科學哲學理論最初開出來的是科學理論應該符合的條件清單,但如果某些清單也可以反過來應用在科學哲學研究上,那麼這些清單就不但可以用來監督科學理論,也可以退一步,後設地用來監督科學哲學理論。*1

說謊者悖論

「為了避開說謊者悖論,塔斯基建議我們把真述詞移到後設語言(meta-language)裡去。」

一般而言,真理論學者相信說謊者悖論產生的原因是我們的自然語言在真述詞上自我指涉,例如說,我可以用一個中文語句談論另一個中文語句的真假,例如:

P. 雞蛋糕老闆喜歡男生。
Q. P不為真。

如果我們把真述詞從一個語言中拿掉,那個語言中的說謊者悖論就會消失。不過,沒有真述詞也很不方便。所以一個折衷的辦法,就是建立另外一個後設語言,把真述詞移過去。自此之後,原來的語言(對象語言)中的語句的真假,都只能用後設語言中的語句來談論。這樣雖然有點麻煩,但不會碰到說謊者悖論(嗯,如果你真的覺得這個悖論很困擾的話啦,我自己是覺得還好)。

你可能會問,那後設語言中的語句應該也有真假值吧,我們該如何談論這些真假值?很簡單,我們只要建立後設語言的後設語言就可以了,至於後設語言的後設語言中的語句的真假值何以談論,就以此類推。

後設

從上述討論,你可以知道「後設」大致上有一種「本來是X,後來退後一步,成為對X來說的X」的意涵。有些人期望科學哲學理論不僅可以解釋科學,也可以退後一步(後設地)用來解釋科學哲學。一般人用語言談論非語言的事物(例如明星緋聞),塔斯基則建議我們可以有幾套後設語言,用來談論一般語言中的句子的真假。

上述科學哲學裡的後設,和塔斯基談的後設不太一樣,但它們都是貨真價實的學術玩意,擁有一定程度上固定的意涵。不過,也不是所有「後設」都如此認真。例如,「形上學」(metaphysics)依照字根可拆解為「後設物理學」,但其實這只是「物理學後面那個東西」的意思而已,由來是亞里斯多德討論形上學的筆記,是附在他討論物理學的筆記後邊。

這種「對X來說的X」的意涵,使得「後設」不但在哲學上常見,在日常生活中也有許多使用機會。例如我們可以說這則呆伯特是關於後設實習生,魚蹦興業之厚道兄弟的11分30秒出現了後設貴人,探險活寶第三季第三集在討論後設記憶,而這篇好笑卡通裡的死神則不幸遇到了後設死神。

綜上所述,「後設X」可以代表:

  1. 最籠統的,對於X來說的X(後設貴人、後設實習生、後設資料
  2. 研究X的X(後設哲學)
  3. 以X為對象的X(後設慾望)
  4. 用來決定(評價)X的X(後設理由)
  5. 比一般X更高層次的X(後設認知

後設的用法混亂還不止於此,有時候「後設」在同一情境中甚至可以表達感覺起來相反的意思。例如,不管是演員在劇中向前一步揭露自己在演戲,(例如配角對主角說:「你不大聲一點觀眾怎麼聽得到啦!」),還是後退一步扮演演員玩起劇中劇,都一樣可以叫做「後設演出」。

談哲學難免用到「後設」,然而,能夠真的了解各種「後設」的不同之處,並且有辦法使用「後設」之外的日常用語來說明它們,才是這些專有詞彙背後「後設」的真功夫。*2

Note:

  1. 若你好奇,請參考陳瑞麟寫的「科學哲學:理論與歷史」
  2. 其實這裡用「後設」並不適切,我應該用「預設」。不過,這正好說明了專有詞彙是多麼地容易被用來唬人,就算你不小心講錯,別人也不見得會發現。

2 comments:

  1. 後設的第五個解釋“比一般X更高層次的X”會不會是跟後設的對象有關係而造成有層次的分別。例如後設認知,對於認知的認知好像比第一個認知更高級;反過來說後設實習生就有更低等級的感覺,而後設資料(描述資料的資料)就是中性。因此我認為第五個解釋應該不存在。

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  2. 說到後設,就讓我想到這則xkcd的漫畫:https://www.explainxkcd.com/wiki/index.php/917:_Hofstadter

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